La historia de Tania Zeng, la sorpresiva estrella de los Juegos Panamericanos

Tania Zeng venció magistralmente a la dominicana Eva Peña Brito. Foto: Sebastián Beltrán/AGENCIAUNO.
Tania Zeng venció magistralmente a la dominicana Eva Peña Brito. Foto: Sebastián Beltrán/AGENCIAUNO.

La tenismesista chilena de 57 años, nacida en China, se convirtió en una de las protagonistas de Santiago 2023. Su historia cautivó a la barra nacional, se ganó el cariño del público que quería verla subirse al podio y también ganó una medalla en la competencia. La “tía Tania” como le dicen, demostró que los sueños están para cumplirlos y que la edad es solo un número. “Yo estoy jugando, gane o pierda”, aseguró.

La vida de Tania Zeng tuvo un inesperado vuelco cuando decidió, motivada por sus amigos, a postularse a la selección chilena de tenis de mesa. La deportista nacionalizada de 57 años tenía experiencia en la disciplina, por lo que decidió ir a probarse sin mucha preparación. Por aquel entonces estaba viviendo en el norte desde hace ya varios años y se dedicaba al comercio. Quedó seleccionada y, tras ir quemando etapas, se convirtió en una de las grandes estrellas que representaron a Chile en los Juegos Panamericanos Santiago 2023.

La historia de Zeng con el tenis de mesa cuando ella tenía tan solo 9 años y todavía se encontraba viviendo en su tierra natal, China. Incluso, la deportista llegó a ser parte de la selección nacional de su país durante su adolescencia. Pero todo quedó atrás cuando, por motivos personales, migró a Chile y se radicó en Iquique, lugar por ahora considera como sus tierras.

A pesar de que llegó a pensar que ya era demasiado tarde para poder competir a nivel profesional, Tania se subió al podio junto a sus compañeras y sumó una medalla más para el Team Chile en el tenis de mesa.

Con su estelar participación en los Panamericanos, Zeng se ganó todo el cariño del público, que siguió de cerca su historia y su paso por las competencias. El amor fue tal, que incluso en redes sociales le llamaban con afecto la “tía Tania”, apodo con el que expresaban todo su amor por la deportista y el cual ella aceptó con gusto.

Tania Zeng, en su primer triunfo en los Panamericanos (Foto: Agenciauno)
Tania Zeng, en su primer triunfo en los Panamericanos (Foto: Agenciauno)

Su llegada a Chile

Fue en 1989 que Zhiying Zeng -o Tania como la conocen los chilenos- llegó al norte del país junto a su familia. Según ha relatado a los medios, primero llegó a Arica y luego se fue a Iquique, en donde formó una empresa y dedicó su vida al comercio.

Vivo hace 35 años en Chile. He vivido más tiempo en Chile que en China. Mi familia, mis hijos nacieron acá. Entonces, yo soy chilena”, afirmó la deportista nacionalizada en una conversación con El Deportivo.

“Estuve en Arica. Vine a jugar tenis de mesa. Por alguna razón, estuve un tiempo sin jugar, pero ahora retomé”, explicó Tania.

En una conversación con Olympics.com, Zeng entregó detalles sobre cómo se reencontró con la disciplina que practicaba en su infancia. Al principio, explicó, lo hizo solo por entretenimiento.

“Yo siempre hice deporte. Y me dije, ¿por qué no hacer tenis de mesa, que es mi fuerte? Y entonces ahí retomé la paleta”, relató al medio. “Empecé a jugar con jugadores de Iquique. Entrenábamos todos los días, jugábamos partidos, torneos…”. Poco a poco, eso se fue convirtiendo en algo más.

“Cuando volví a jugar y entrenar, empecé ganando en la zona norte. Después jugamos un torneo nacional e Iquique salió ganando. Ahí gané más confianza. Porque a lo mejor uno piensa que ya tiene una edad, pero igual puede jugar”.

Tania Zeng fue ovacionada en su partido de octavos de final de singles. Foto: Sebastián Oria/AGENCIAUNO.
Tania Zeng fue ovacionada en su partido de octavos de final de singles. Foto: Sebastián Oria/AGENCIAUNO.

Durante la conversación, Zeng no dudó en expresar todo su cariño por su país de acogida. “Chile me dio todo. Estoy muy feliz en Chile. La vida me ha tratado muy bien aquí. Tengo hijos nacidos acá y yo me siento parte de él”, aseguró, recordando que cuando llegó no hablaba nada de español. “Empecé a estudiar en la casa. Para poder hablar, comunicarme, poquito a poquito, siempre en contacto con gente para hablar, hablar... Ahora no hablo muy bien, pero por lo menos se me entiende”, detalló.

Fueron sus amigos de Iquique quienes la motivaron a hacer las pruebas selectivas para la selección nacional. No pensaba que iba a quedar seleccionada. Pero de todos modos fue a probarse, sin grandes expectativas. Pero todo cambió cuando quedó seleccionada y se unió al equipo nacional en 2019.

Uno piensa que por edad no puede estar en el alto rendimiento, pero después hice la prueba y se pudo”, contó a AS Chile. Y sí que se pudo.

En busca de la medalla

Los detalles de la vida de Zeng no dejaron indiferentes a nadie. Incluso antes de su debut, la deportista ya había llamado la atención e ilusionó a la barra nacional con una nueva presea en la competencia de tenis de mesa.

Tras su victoria sobre la dominicana Eva Brito, en la que protagonizó una increíble remontada en su estreno en los Panamericanos, las redes sociales explotaron y llenaron de elogios a la tenismesista, causando total sensación en la web.

“El público me apoyó tanto y yo escuchaba… Tenía un poco de nervios. El cariño del público es muy importante. Me calmó mucho los nervios”, afirmó la tenismesista a La Tercera tras su primera victoria.

Su participación provocó tal furor en la web que incluso el presidente Gabriel Boric se sumó a los elogios y destacó en redes sociales su debut en el evento deportivo. “¡Tremenda!”, escribió el mandatario.

Con respecto a las palabras del mandatario, la mujer confesó al medio que “no lo esperaba, mi familia me avisó. Yo en las redes sociales no me manejo. Quedé sorprendida. La gente me quiere y me manda muchos mensajes positivos. Los sentí muy cerca mío. Estoy muy feliz”.

Sin embargo, Tania no logró avanzar en la competencia de singles de su disciplina en los Panamericanos tras caer ante la estadounidense Lily Ann Zhang en los octavos de final. Si bien lo dio todo y se preparó, no logró vencer, pero de todas maneras quedó feliz con el cariño que le expresó el público.

Me siento muy apoyada por la gente y quería llegar más lejos, pero lamentablemente no pude. Hice todo lo que pude”, expresó a Radio ADN tras la derrota.

Eso sí, más adelante Tania sí logró subir al podio.

“Nunca es tarde”

La historia de Tania Zeng cautivó al público chileno, que apoyó a los deportistas nacionales que representaron al país en el evento deportivo.

Hubo un detalle que llamó la atención sobre su participación: su edad. Sin embargo, a sus 57 años, esto parece ser un tema que le preocupe mucho.

Yo pienso que nunca es tarde cuando hacemos cualquier cosa, nunca es tarde. No pienso en mi edad, no, eso no es razón para dejar de hacer deporte. El deporte lo tiene que hacer todo el mundo, es muy bueno para lo mental. Yo estoy jugando gane o pierda”, afirmó a La Tercera la tenismesista.

En varias entrevistas que dio por aquel entonces, la deportista expresó el mismo sentir: “Yo tengo pensado que no importa la edad, cuando se pueda y donde alcance mi físico yo voy a jugar hasta siempre”.

Pero la hazaña de Zeng no solo fue celebrada en Chile. Su historia cruzó el mundo y llegó hasta su país natal, en donde el diario South China Morning Post le dedicó un reportaje que destacó a “la jugadora china de tenis de mesa que es aclamada por millones de aficionados en los Juegos Panamericanos”.

“Jugar tenis de mesa como profesional solo se le pasó por la cabeza durante la pandemia de Covid-19. Rápidamente llegó a la selección nacional de Chile y ahora espera ser parte de ella para los Juegos Olímpicos de París el próximo año. Zeng se encuentra actualmente entre las 150 mejores jugadoras de tenis de mesa del mundo”, destacó el medio hongkonés.

SANTIAGO, CHILE – NOV 3: Paulina Vega, Daniela Ortega y Zhiying Zeng de Chile celebran la victoria por la los cuartos de final por equipos femenino en los Juegos Panamericanos Santiago 2023 en el Centro de Entrenamiento Olimpico de Nunoa el 3 de Noviembre en Santiago, Chile. / Paulina Vega, Daniela Ortega and Zhiying Zeng from Chile celebrate the victory for the women’s team quarterfinals at the Santiago 2023 Pan American Games at Nunoa’s Olympic Training Center on November 3 in Santiago, Chile. (Foto: Javier Vergara/ Santiago 2023 via Photosport)
SANTIAGO, CHILE – NOV 3: Paulina Vega, Daniela Ortega y Zhiying Zeng de Chile celebran la victoria por la los cuartos de final por equipos femenino en los Juegos Panamericanos Santiago 2023 en el Centro de Entrenamiento Olimpico de Nunoa el 3 de Noviembre en Santiago, Chile. / Paulina Vega, Daniela Ortega and Zhiying Zeng from Chile celebrate the victory for the women’s team quarterfinals at the Santiago 2023 Pan American Games at Nunoa’s Olympic Training Center on November 3 in Santiago, Chile. (Foto: Javier Vergara/ Santiago 2023 via Photosport)

La medalla de Tania

Si bien la deportista nacional no logró repetir la victoria de su debut y cayó en octavos de final del tenis de mesa, Tania también fue parte del equipo femenino de la disciplina.

El trío chileno conformado por Zeng junto a Daniela Ortega y Paulina Vega logró subir al podio tras asegurar una medalla de bronce después de vencer a México, sumando una presea más para el Team Chile.

Un logro que además puso a la tenismesista en la historia: fue la atleta más longeva del Team Chile en colgarse una medalla. Una hazaña más para Tania.

Cuando empecé a jugar soñaba con una medalla y esto es un regalo muy grande para mí, nunca lo había soñado. Cualquiera lo hubiese querido y yo lo logré. Estoy muy agradecida con toda la gente que me gritaba y me apoyaba. Viví al máximo estos Juegos Panamericanos”, confesó a TNT Sports.

Sobre sus compañeras de equipo, Ortega y Vega, la tenismesista destacó que “ellas me dicen tía, me gusta, soy la tía de todos. Yo estoy feliz por ese cariño y cercanía. Con ellas, es como si fuéramos amigas de toda la vida”.

Y como si fuera poco, demostrando que ya es una chilena más, sacó carcajadas al revelar cuál era su chilenismo favorito: “Guatón culi…”, soltó entre risas.

La medalla de bronce es un importante logro para Tania, quien ahora se proyecta para el futuro y sueña, como todos sus compañeros, en llegar a los Juegos Olímpicos de París 2024.

“Hay cuatro cupos para la zona panamericana. Entonces digo: ¿Por qué no?. Yo puedo luchar, puedo pelear por esos cuatro cupos. Esa es mi meta”, reveló a CHV Deportes.

Y también, aprovechó de enviar un especial mensaje a todos tras brillar con su participación en los Panamericanos, con la que se llevó todo el cariño del público: “Si uno tiene sueños, siempre los puede cumplir. Siempre hay que luchar por lo que tú quieres. No nos quedamos así. Avanzamos y luchamos”, sentenció Tania Zeng.

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